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Governance and Management of Tourism in two Biosphere Reserves in Ecuador: Galapagos and Sumaco

  • Tourism is multi-faceted phenomenon and various stakeholders, levels of government, and sectors are closely interlinked. Governmental and non-governmental institutions, local communities, diverse professionals, and different sectors and tourists do show various perspectives about the management of tourism. In this dissertation, a comprehensive analysis on the current situation of tourism in two biosphere reserves (Galapagos and Sumaco) in Ecuador is presented. Tourism is considered as one of the key strategies to promote environmental conservation and socio-economic development of local communities living in these places. UNESCO biosphere reserves are protected areas of extraordinary natural and cultural value, conceived as places for reconciliation between conservation and development. The concept of sustainable tourism can be seen as an umbrella that unites various forms of tourism in these protected areas (e.g. ecotourism, community-based tourism). The primary objective was to evaluate the main factors of success and failure in the management of tourism and its contribution to biodiversity conservation. Thus, a detailed review of the legal, political, and institutional framework of the country and a description of the two biosphere reserves (physical, biogeographic, demographic, socio-economic, institutional and legal elements) was given. Data collection for the case studies (Galapagos and Sumaco) was performed by the combination of qualitative and quantitative methods. As for qualitative tools, in-depth semi-structured interviews with the main stakeholders in both biosphere reserves were applied. Experts and specialists in the management of protected areas, as well as representatives of different sectors directly and indirectly associated with tourism were interviewed. Moreover, surveys were applied to two different target groups. Tourists were surveyed in order to establish their socio-demographic profile, travel preferences, and degree of knowledge about sustainable tourism, as well as their perception of the sustainability of tourism in the destinations visited. Furthermore, residents in both reserves were surveyed in order to find out about their socio-demographic characteristics, their main economic activities for supporting themselves and their attitude towards tourism, their level of knowledge about biosphere reserves, and their perception about advantages or disadvantages of living in a biosphere reserve. In general, although tourism is a concept that could be developed in accordance with the environment in these natural areas, in the case of Galapagos it is one of the main risk factors for the conservation of biodiversity in the archipelago due to the increasing number of tourists. In contrast, in Sumaco tourism could be an important sustainable alternative to mining, oil extraction and hydroelectric projects, which are the current threats to the conservation of the area. From the environmental point of view, there are serious problems in both reserves, mainly linked to the contamination of water resources. Such pollution imposes risks to the health to both, residents and tourists. The lack of freshwater is particularly critical in Galapagos, given its insular habitat. The invasion of exotic species in Galapagos is one of the most serious threats to the conservation, while deforestation in combination with illegal logging and mining activities is the greatest danger in Sumaco. In terms of sociocultural factors, migration processes undoubtedly shape the attitudes and values of the current population in both reserves. In Galapagos most residents are immigrants, whereas in Sumaco a significant portion are Kichwa people who belong to the area’s native population. In general, the inhabitants in both areas have not yet developed a true environmental awareness. The distribution of human population groups is also associated with the different types of tourism. In both reserves, tourist services offered by local communities have low quality standards and are targeted on a market segment consisting of tourists with a low budget. Thus, the community revenues obtained from tourism are generally only a small percentage of the total tourism market. This situation is much more noticeable in Galapagos where large companies that operate luxury cruises and hotels gain most of their revenues from tourism. Many of them have their headquarters in the main cities of Ecuador and abroad, which means that they pay their taxes in those cities and not in the places where they operate. Inequality in the distribution of the economic benefits of tourism leads to a situation of frustration and discontentment among the residents of the regions involved. Despite this situation, tourism is still a profitable business and residents try to make the most of it, no matter the cost impacts. Temporary and illegal tourism activities is often the normal state of the things: unregistered houses that offer rooms for tourists, taxi drivers who offer tours without being in possession of permits, tourist boat owners, tour guides and even large tourist companies that operate without legal licenses. This situation inevitably leads to a decrease of the quality of services, an uncontrolled increase of business, a consequent dumping of prices and the overall decline of the destination. Ultimately, this means fewer tourists, more environmental degradation and less economic benefits for residents. In this context, there is a serious conflict between the local community and large foreign companies. Governance and management of tourism are essential elements to ensure its development in a sustainable way. The country has a large number of laws, rules, regulations, and plans that regulate the development of sustainable tourism legally and institutionally, especially in protected areas. However, monitoring and law enforcement are major constraints for achieving proper management of tourism. This problem is particularly noticeable in small communities such as Galapagos and Sumaco where interpersonal relationships of kinship and friendship are close, which complicates control and regulation. There are some serious limitations regarding the technical and logistical capacity of the institutions responsible for controlling and managing the tourist activity; they consist mainly in the lack of staff and funding. Galapagos, given its special status, has increased the number of funding managers and staff members for controlling and management, but in many cases, these people are not fully qualified for their positions. Sumaco has only few tourism experts who can help to develop the tourism. The coordination and planning among all stakeholders involved in tourism is still a work in progress to ensure proper management of the tourist destinations. In any case, local communities are developing important initiatives in both biosphere reserves. After all, sometimes planning, coordination and local activities do not necessarily coincide with the national agenda. In general, in both biosphere reserves it is necessary to ensure higher standards of education, both formal and informal. Also it is urgent that the government as a regulating entity ensures the equitable participation of local communities in tourism benefits, control, monitoring, and law enforcement. Moreover, there is the need to encourage and ensure integrated planning of tourism in the different levels of government: local, regional, and national. Sustainable tourism means that the protection of cultural heritage and natural resources is granted at least the same level of importance as the involved economic interests. The unique nature that currently attracts tourists to Galapagos and Sumaco should be preserved not only for ensuring the continuity of the tourism activity itself, but also in order to safeguard biodiversity and natural resources for the coming generations. Responsible tourism practices which care about their social and environmental impacts are not necessarily opposed to economic interests. On the contrary, they need each other for a long-term development.
  • El turismo es multifacético y en éste diversos actores, instituciones, niveles de gobierno y sectores de la sociedad, están estrechamente interrelacionados. Instituciones gubernamentales y no gubernamentales, comunidades locales, diversos profesionales y académicos, sectores y los turistas muestran perspectivas distintas en cuanto al manejo y gestión del turismo. El presente trabajo realiza un análisis exhaustivo sobre la situación actual del turismo en dos reservas de biósfera (Galápagos y Sumaco) en Ecuador. Se considera al turismo como una de las estrategias clave para favorecer la conservación del medio ambiente y el desarrollo socio-económico de las comunidades locales asentadas en estos lugares. Las reservas de biósfera, categorías declaradas y nominadas por la UNESCO, son áreas protegidas de extraordinario valor natural y cultural, concebidas como espacios para la reconciliación entre conservación y desarrollo, donde el concepto de turismo sostenible puede considerarse como un paraguas que agrupa diversas formas de hacer turismo en dichas áreas protegidas. El objetivo fundamental fue evaluar los principales factores de éxito o fracaso en el manejo del turismo y su contribución a la conservación de la biodiversidad. Para ello, se llevó a cabo una revisión detallada del marco legal, político e institucional del país, así como las características particulares de cada reserva de biósfera en cuanto a las condiciones físicas, biogeográficas además de factores históricos, demográficos, socio-económicos, institucionales y legales. El levantamiento de la información de los casos de estudio (Galápagos y Sumaco) se realizó mediante el empleo combinado de métodos cualitativos y cuantitativos. Entre las herramientas cualitativas, se destaca el desarrollo de entrevistas semi-estructuradas a profundidad, dirigidas a actores clave en cada una de las reservas de biósfera. Expertos y especialistas en el manejo de las áreas protegidas, así como representantes de los diferentes sectores relacionados directa e indirectamente con el turismo fueron entrevistados. Por otro lado, se aplicaron encuestas a dos diferentes grupos meta. Los turistas fueron encuestados, con la finalidad de establecer su perfil socio-demográfico, preferencias de viaje y grado de conocimiento acerca del turismo sostenible, además de su percepción en cuanto a la sustentabilidad de los destinos visitados. Se aplicaron también encuestas a residentes de ambas reservas, para establecer sus características socio-demográficas, las principales actividades económicas que les sirven de sustento y su relación con el turismo, su nivel de conocimiento acerca de reservas de biósfera y su percepción en cuanto a las ventajas o desventajas de vivir en una reserva de biósfera. En general, si bien el turismo es una actividad que podría desarrollarse en armonía con el medio ambiente en estos espacios naturales, en el caso de Galápagos es uno de los principales factores de riesgo para la conservación de la biodiversidad, debido al incremento acelerado del número de turistas. En contraposición, en Sumaco el turismo podría constituir una alternativa sostenible frente a la explotación de minas, petróleo y proyectos hidroeléctricos. Desde el punto de vista ambiental existen serios problemas en ambas reservas, ligados sobre todo a la contaminación de las fuentes de agua. La escasez de agua dulce es particularmente crítica en Galápagos, dada su condición de hábitat insular. La introducción de especies exóticas constituye en Galápagos una de las amenazas más graves para la conservación, mientras que la deforestación ligada a la tala ilegal y actividades extractivas son los peligros más importantes en Sumaco. En cuanto a los factores socio-culturales, sin duda los procesos migratorios configuran las actitudes y valores de la población actual en ambas reservas. En Galápagos la mayoría de los residentes son migrantes, mientras que en Sumaco una porción importante son indígenas de la nacionalidad Kichwa. En general, entre los habitantes de ambas áreas no se ha desarrollado todavía una verdadera conciencia ambiental, sino más bien un valoración en función del uso. La configuración de los grupos humanos también está asociada a las distintas formas de hacer turismo. En ambas reservas los servicios turísticos ofertados por las comunidades locales tienen bajos estándares de calidad y apuntan hacia un segmento del mercado constituido por turistas con bajo presupuesto. Por ende, generalmente, la oferta directa de la comunidad consigue captar únicamente un porcentaje reducido de los ingresos del turismo. Esta situación es mucho más notoria en Galápagos, donde las grandes empresas operando cruceros y hoteles de lujo son las que se llevan la mayor parte de los réditos derivados del turismo. La inequidad en el reparto de los beneficios económicos derivados del turismo conduce a una situación de frustración y descontento entre los pobladores. A pesar de esta situación, el turismo sigue siendo una actividad rentable y los residentes intentan sacarle el máximo provecho al menor costo posible sin importar los impactos. Informalidad e ilegalidad constituyen muchas veces la norma: casas no registradas que ofertan habitaciones para turistas, taxistas que realizan tours sin autorización, botes operando sin licencia para hacer turismo, guías ilegales e incluso grandes operaciones realizando la actividad turística sin los permisos legales pertinentes. Este panorama conduce inevitablemente a un decrecimiento en la calidad de los servicios, un incremento descontrolado de la oferta y la consecuente caída de precios y en general el declive del destino, que finalmente implica menos turistas, más deterioro ambiental y menos beneficios económicos para los residentes. En este contexto se presenta un grave conflicto entre la comunidad local y las grandes empresas foráneas. La gobernanza y el manejo de la actividad turística constituyen elementos esenciales para asegurar su desarrollo en una forma sostenible. El país cuenta con una importante lista de leyes, normas, regulaciones y planes que soportan legal e institucionalmente el desarrollo del turismo sostenible, especialmente en áreas protegidas. Sin embargo, el control y la aplicación de la ley constituyen limitaciones sustanciales para alcanzar una adecuada gestión del turismo. Este problema es particularmente notorio en comunidades pequeñas como las de Galápagos y Sumaco, donde las relaciones interpersonales de parentesco o amistad son estrechas, lo cual complica el control y regulación. Existen serias limitaciones en lo que respecta a las capacidades técnicas y logísticas de las instituciones encargadas de controlar y gestionar la actividad turística, principalmente la falta de personal y financiamiento. Si bien Galápagos, dado su régimen especial, cuenta con un mayor financiamiento y más personal para el control y manejo, se presentan graves deficiencias en cuanto a su nivel de preparación. Sumaco cuenta con pocos técnicos especializados en turismo que puedan ayudar a desarrollar la actividad. La coordinación y planificación entre todos los actores involucrados en el turismo es todavía una tarea pendiente para asegurar un manejo adecuado de los destinos turísticos. En todo caso importantes iniciativas en cuanto a la coordinación local se desarrollan en ambas reservas de biósfera. Finalmente, en algunas ocasiones la planificación, coordinación y acción locales no necesariamente coinciden con los intereses y agenda nacionales. En general, en ambas reservas de biósfera es necesario asegurar mayores niveles de educación, tanto a nivel formal como informal. Asimismo, resulta urgente que el Estado como ente regulador, asegure la participación equitativa de las comunidades locales en los beneficios del turismo y en el control, monitoreo y aplicación de la ley. Además es necesario fomentar y asegurar la planificación integral del turismo en los diferentes niveles de gobierno: local, regional y nacional. Turismo sostenible significa que los aspectos sociales, culturales y ambientales deben recibir por lo menos la misma importancia que los intereses económicos involucrados. La naturaleza única que actualmente atrae a los turistas a Galápagos y al Sumaco debe ser preservada, no solamente para garantizar la sostenibilidad de la actividad turística en sí, sino para proteger y conservar la biodiversidad para las futuras generaciones. Una actividad turística responsable, amigable con el medio ambiente y encaminada a la protección de la herencia cultural, no se opone necesariamente a los intereses de desarrollo económico. Muy por el contrario, los dos dependen estrechamente el uno del otro.

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Author: Andrea Muñoz Barriga
Title Additional (German):Governanz und Management von Tourismus in zwei Biosphärenreservaten in Ecuador: Galapagos und Sumaco
Advisor:Prof. Dr. Ingo Mose, Prof. Dr. Susanne Stoll-Kleemann
Document Type:Doctoral Thesis
Date of Publication (online):2014/07/07
Granting Institution:Ernst-Moritz-Arndt-Universität, Mathematisch-Naturwissenschaftliche Fakultät (bis 31.05.2018)
Date of final exam:2014/06/25
Release Date:2014/07/07
Tag:Ecuador, Nachhaltigkeit, Naturschutzgebiete, Sozio-ökonomische Entwicklung
Ecuador, protected areas, socio-economic development, sustainable development
GND Keyword:Biosphärenreservate, Nachhaltigkeit, Tourismus
Faculties:Mathematisch-Naturwissenschaftliche Fakultät / Institut für Geographie und Geologie
DDC class:500 Naturwissenschaften und Mathematik / 550 Geowissenschaften, Geologie